Asa James Swan ayudando a las personas a convertirse en mejores líderes

Por Catherine Yang
25 de Diciembre de 2019
Actualizado: 25 de Diciembre de 2019

Asa James Swan se interesó profundamente en el liderazgo y el gobierno en su adolescencia. Como estudiante de primer año en la escuela secundaria, se postuló para presidente de clase. A los 15 años, comenzó la universidad y un año después se convirtió en presidente del cuerpo estudiantil. Más tarde, sus padres le dijeron que recordaban a su hijo cuando era adolescente, caminar hacia el televisor y ver C-SPAN, además de otros canales de noticias, durante las elecciones de 1994, y pensaban “¿Qué está haciendo? ¿Por qué nuestro hijo adolescente está obsesionado con estos resultados electorales?”.

Swan acaba de pasar el año pasado como Director de Liderazgo de la Commonwealth de Kentucky, una posición cada vez más popular en el sector privado, pero rara vez se la conoce en el sector público.

Durante las últimas décadas, Kentucky se clasificó constantemente como uno de los gobiernos estatales más corruptos, y Swan, un historiador de oficio, se unió al gobierno hace cuatro años con la esperanza de poder ayudar a cambiar eso.

“Las culturas saludables eliminan la corrupción”, dijo durante su entrevista de trabajo con la oficina del gobernador. Eso llamó su atención, y Swan se unió al gabinete de Transporte.

A los pocos meses de ocupar su puesto allí como jefe de personal, Swan decidió dar una charla titulada “Crear una cultura de honor”. Los asistentes estaban interesados ​​en implementar las ideas de Swan, y las cosas crecieron a partir de ahí.

“Tenía muchas ganas de trabajar en su cultura y ayudar a mejorarla”, dijo Swan. “Si la cultura se volviera más saludable, ayudaría a abordar algunos de los problemas sistémicos que mi gabinete había tenido a lo largo de los años”.

“E incluso las personas que aman hacer su trabajo no se sienten tentadas con la misma facilidad a violar la ley o hacer algo poco ético. La mayoría de las personas allí son profesionales realmente buenos y trabajadores… son leales, fieles y han dado sus vidas a esto”, dijo Swan. Una cultura saludable podría arreglar las pocas manzanas podridas que ingresan al gobierno por razones equivocadas.

“Todos ganan, cuando la cultura es mejor todos ganan. Especialmente los contribuyentes”, dijo. Animado por casos de estudio sobre el cambio de cultura en el sector privado, Swan quería ver si podía aportar un mejor liderazgo a la burocracia.

La charla fue buena: resultó que muchos estaban interesados ​​en hacer de sus lugares de trabajo un mejor lugar para trabajar, además de querer ser más eficientes e innovadores. Swan comenzó a dar más charlas, primero a grupos pequeños, luego frente a grupos más grandes. Lo siguiente que supo fue que estaba en una conferencia presentando a una audiencia de mil personas.

“Estas cosas simplemente caen en tu regazo”, dijo Swan.

Esto eventualmente se convirtió en la posición de tiempo completo de Swan. A principios de este año, el gobernador saliente, Matt Bevin, lo había nombrado CLO (Chief Learning Officer – es el funcionario corporativo de más alto rango a cargo de la gestión del aprendizaje).

Asa James Swan es el Director de Liderazgo de la Commonwealth de Kentucky. (Cortesía de Asa James Swan)

Lecciones de liderazgo

Según Swan, lo primero que le dice a cada grupo, es sobre cómo el liderazgo afecta a la cultura.

“Todo el mundo toma las señales del líder principal”, dijo Swan. “En mi opinión, ese es el comienzo de toda capacitación en liderazgo, que el líder sénior, lo sepa o no, está dando pistas que definen la cultura laboral”.

Las personas miran a este líder superior y modelan su comportamiento, ya sea bueno o malo, y el líder superior a menudo desconoce el alcance de esto y cuáles son los peligros. Por ejemplo, un líder sénior que está constantemente ocupado y es muy productivo puede no pensar en sus hábitos de trabajo como algo malo, dijo Swan. Pero luego el equipo observa esos almuerzos de escritorio y que no hay vacaciones y piensan que no se les permite tomarse un descanso o tomar un tiempo libre.

“Solo señales como esa comienzan a definir lo que yo llamo las ‘reglas fantasmas’ de un lugar de trabajo en oficina”, dijo Swan.

Modelar la cultura que usted como líder desea ver, es el primero de los tres principios básicos de la filosofía de Swan. La segunda es que los buenos líderes saben cómo seguir y tomar cualquier rol o rango en un equipo y aún así continuar liderando. De hecho, muchas historias de gran liderazgo que Swan escucha son aquellas en las que alguien que no está en una posición de líder superior decidió dar un paso adelante y liderar.

“No siempre tienen que estar al frente, por lo que hay un aspecto de humildad”, dijo Swan.

“El tercer principio es que debes ser el líder que otros quieren seguir”, dijo. Esto requiere crecer como líder y convertirse en el tipo de persona que genera confianza, muestra a los demás que son valorados y les ayuda a tener éxito.

“Un buen líder tiene muchas intenciones de crear una cultura saludable, me gusta llamarlo cultura de honor y empoderamiento”, dijo Swan. El empoderamiento es importante, porque crea equipos más efectivos, con miembros apoyados por el líder para llevar a cabo diversas iniciativas. “El líder se va y cede su autoridad… los equipos saludables se sienten empoderados por su líder principal”.

Una buena cultura no es solo un buen complemento, dijo Swan.

“La investigación de Marcus Buckingham ha demostrado una y otra vez que las personas que van a trabajar, quieren ser parte de algo más grande que ellos mismos. Y si no se sienten así, comienzan a cerrarse y el producto de su trabajo disminuye”, dijo Swan. Fue alentador ver que las preguntas que comenzó a hacer eran las que otros empleados del gobierno querían responder.

“¿Cómo podemos mejorar este lugar? ¿Cómo podemos ahorrar dinero a los contribuyentes? ¿Cómo podemos hacer las cosas más baratas y más eficientes y mejorar la calidad de nuestro trabajo?”, dijo Swan. “Pero, ¿cómo podemos lograr que las personas adoren venir al trabajo y sientan que están haciendo la diferencia?”

Como CLO, Swan fue invitado a varias oficinas del gabinete. Los secretarios funcionan como CEO de sus propias áreas de gobierno, y saben que Swan está disponible para ayudar con cualquier cosa, desde abordar la cultura en general o encontrar formas de mejorar cosas pequeñas como fortalecer el ciclo de retroalimentación.

“A veces me invitan por un día entero, a veces vuelvo por una hora”, dijo Swan. “Lo que me encanta es, por lo general, después de venir la primera vez, recibo otra invitación”.

Swan ha definido cuatro áreas de desarrollo de liderazgo: liderándose a si mismo, liderando a otros, liderando el aula y sirviendo a los que lideramos.

Una pasión por el potencial

Swan dijo que cuando se postuló para presidente de primer año en la universidad, era solo un niño, por lo que probablemente lo hizo por razones egoístas.

“Pero cuando gané, pensé: ‘Oh, Dios, ¿cómo lidero?’”, dijo Swan. “Eso me inspiró a desear a aprender: ¿qué hacen los buenos líderes y cómo viven?”

Comenzó con ejemplos históricos, leyendo sobre Churchill, Reagan, Jesús, Thatcher, Gandhi, etc. Su interés solo creció a partir de ahí, y cuando fue presidente del cuerpo estudiantil en la universidad, su interés en el liderazgo y el gobierno estaban completamente entrelazado.

“Eso se convirtió en uno de mis deseos, convertirme en un buen líder que pone a las personas primero y les ayuda a mejorar y liberar su potencial”, dijo Swan. “Fue entonces cuando comencé a sentir un llamado en este campo, y como saben, este es un rcampo difícil. Es tóxico, está lleno de personas que están aquí por razones equivocadas. Afortunadamente, todavía hay mucha gente aquí por las razones correctas”.

Hoy, en lugar de estar pegado a C-SPAN, Swan asiste a la Cumbre Global de Liderazgo dos veces al año, sin falta.

“Se lo recomiendo, nada de lo que hago todo el año es más profundamente refrescante e inspirador”, dijo. Hace a un lado cualquier cinismo que haya acumulado sobre su trabajo y lo llena de nuevas ideas.

Su primer trabajo fuera de la universidad fue en una campaña política, que lo llevó a Capitol Hill, antes de dejar la política para convertirse en profesor de historia durante ocho años. Luego Swan dejó de enseñar para trabajar en la campaña de Allison Ball para tesorera del estado de Kentucky; los dos se casaron más tarde y ahora tienen un hijo de 15 meses. “Como la mayoría de los papás, estoy obsesionado con él y creo que es extraordinario”, dijo.

“Y tan agotadores como pueden ser la política y el gobierno, mis amigos y mi familia junto con la vida, me ayudaron a rejuvenecer y recargar energías, volver y pelear una buena batalla todos los días”, dijo Swan.

Su familia, su fe y su comunidad ayudan a mantenerlo con los pies en la tierra, y además Swan tiene la intención de lograr un equilibrio entre el trabajo y la vida. Él cocina mucho, viaja y ha estado trabajando en su doctorado de forma paralela. Su tesis es sobre el poder y las relaciones de poder, y cómo eso se conecta con espacios y lugares, dijo Swan, más específicamente el antiguo barrio de pescadores convertido en un barrio de Edimburgo de donde emigró su abuela, y el abuso de poder que marcó a ese lugar a través el tiempo. “Es fascinante, pero es una historia muy triste”, dijo.

Swan dice que su pasión es ayudar a las personas a desarrollar su potencial, y que las personas triunfen sobre la política en cualquier momento. Pero el gobierno sí tiene relación con la vida cotidiana de los ciudadanos comunes, y eso debería ser para bien, no para peor.

“Los bajos impuestos, que el gobierno se quite del camino, se sienten facultados para perseguir cualquier sueño que tengan”, dijo. “Me encantaría ver que las personas tengan mejores vidas y buenas políticas, y que el gobierno realmente impacte la vida cotidiana de las personas”.

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