Astrónomos detectan explosiones gigantes de rayos gamma en un magnetar cercano

Por LU XIAO
06 de Febrero de 2021
Actualizado: 06 de Febrero de 2021

Nuestro universo no es tan tranquilo como lo que vemos en el cielo nocturno. Erupciones o catástrofes pueden ocurrir en cualquier momento y en cualquier lugar.

Esta vez, al parecer los astrónomos detectaron una gigantesca llamarada de rayos gamma procedente de un magnetar cercano.

Un magnetar es un tipo de estrella de neutrones que gira rápidamente y corresponden a los restos de una estrella que murió en una potente explosión llamada supernova.

Los magnetares son los imanes más fuertes de nuestro universo. Sus campos magnéticos son unos 10 billones de veces más potentes que un imán de nevera o 100 billones de veces más potentes que el campo magnético de la Tierra.

“Nuestro sol es una estrella muy ordinaria. Cuando muera, se hará más grande y se convertirá en una estrella gigante roja. Después colapsará hasta convertirse en una pequeña estrella compacta llamada enana blanca”, explica Soebur Razzaque, físico de astropartículas de la Universidad de Johannesburgo, en un comunicado. “Pero las estrellas mucho más masivas que el Sol tienen un final diferente”.

Razzaque dijo que un magnetar puede ser hasta 1000 veces más magnético que una estrella de neutrones ordinaria.

“En la Vía Láctea hay decenas de miles de estrellas de neutrones”, dijo Razzaque. “De ellas, actualmente solo se conocen 30 que son magnetares”.

Los magnetares solo duran unos 10,000 años hasta que sus campos magnéticos se debilitan y se convierten en estrellas de neutrones relativamente ordinarias, dijo Eric Burns, astrofísico de la Universidad Estatal de Luisiana y coautor del estudio, en una conferencia de prensa durante el 237º congreso de la Sociedad Astronómica Americana.

Los científicos analizaron la explosión de rayos gamma (GRB) conocida como GRB 200415A, que se detectó el 15 de abril de 2020.

Las explosiones de rayos gamma son las más potentes que se conocen en el universo. Pueden emitir tanta energía en segundos como el Sol en toda su vida.

En su punto álgido, el GRB 200415A fue unos 360 billones de veces más brillante que el sol.

“Eso equivale a unos 100,000 años de energía solar liberada en solo 140 milisegundos”, dijo en la conferencia de prensa Kevin Hurley, astrofísico de la Universidad de California en Berkeley.

Los científicos localizaron el recién descubierto GRB 200415A en el centro de la cercana galaxia Sculptor, que se encuentra a unos 11.4 millones de años luz de la Tierra, en la constelación de Sculptor. La mayoría de los GRBs detectados anteriormente se originaron a distancias mucho más lejanas, a menudo a miles de millones de años luz, de modo que el GRB 200415A es cercano en términos cósmicos.

El GRB 200415A duró solo 140 milisegundos.

“Es tan rápido como chasquear los dedos”, dijo en la conferencia Oliver Roberts, astrofísico de la Asociación de Investigación Espacial Universitaria que dirigió un estudio sobre el GRB 200415A.

A diferencia de las típicas explosiones de rayos gamma, la curva de luz del GRB 200415A fue muy similar a la de los destellos magnetares gigantes.

“En el GRB 200415A fue la primera vez que se detectaron tanto la primera como la segunda explosión de una llamarada gigante”, dijo Razzaque.

Los científicos creen que la llamarada magnetar gigante probablemente fue causada por un “terremoto estelar”, que es una ruptura en la corteza del magnetar.

El terremoto tuvo una magnitud de 27.8, es decir, unas mil billones de billones de veces más potente “que el mayor terremoto terrestre conocido, que fue el de magnitud 9.5 en Chile en 1960”, explicó Hurley.

Los nuevos hallazgos sugieren que un pequeño porcentaje de las explosiones cortas de rayos gamma conocidas pueden ser causadas por llamaradas magnetares gigantes, dijo Burns.

Los hallazgos se publicaron en dos estudios, uno en la edición del 14 de enero de la revista Nature y otro en la edición del 13 de enero de la revista Nature Astronomy.


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