El helicóptero Ingenuity Mars se prepara para el primer vuelo en otro planeta

Por Agencia de noticias
02 de Abril de 2021
Actualizado: 02 de Abril de 2021

Ocurrirá en abril el primer momento para la humanidad de los hermanos Wright en otro planeta. El helicóptero Ingenuity Mars intentará realizar el primer vuelo propulsado hacia Marte no más del 8 de abril, según la NASA.

Resulta apropiado que la misión, una compañera experimental del vehículo explorador Perseverance, lleve un pedazo de historia. Un pedazo de tela de muselina del tamaño de un sello postal que cubría una de las alas del Flyer de los Hermanos Wright está unida a un cable debajo del panel solar del helicóptero.

El primer vuelo controlado y motorizado en la Tierra tuvo lugar cerca de Kitty Hawk, Carolina del Norte, cuando Orville y Wilbur Wright volaron el Flyer a 120 pies durante 12 segundos en diciembre de 1903.

“Cuando el vehículo explorador Sojourner de la NASA aterrizó en Marte en 1997, demostró que recorrer el Planeta Rojo era posible y redefinió por completo nuestro enfoque sobre cómo exploramos Marte. De manera similar, queremos aprender sobre el potencial que tiene Ingenuity para el futuro de la investigación científica”, dijo Lori Glaze, directora de la División de Ciencias Planetarias de la NASA, en una declaración.

Sin embargo, antes de este vuelo histórico a Marte, Ingenuity tiene que completar una serie de pasos que ocurrirán durante las próximas dos semanas—y pondrán a prueba la capacidad del helicóptero de 4 libras para sobrevivir a las duras condiciones de Marte sin la ayuda de Perseverance.

Por ahora, Ingenuity permanece escondido de forma segura debajo del vehículo explorador y conectado a la fuente de alimentación del vehículo explorador. El escudo de escombros, que protegió al helicóptero durante el aterrizaje en febrero para el vehículo explorador en Marte, fue lanzado el 21 de marzo.

El vehículo explorador se dirige actualmente al cercano aeródromo de 33 por 33 pies (10 por 10 metros) que el equipo de Ingenuity eligió para probar el vuelo del helicóptero. El sitio fue nombrado en honor a Jakob van Zyl, exdirector de exploración del sistema solar y director asociado de formulación y estrategia de proyectos en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. Murió en agosto de 2020.

Después de depositar Ingenuity en la superficie, la cual es agradable y plana, Perseverance retrocederá con cuidado y tomará fotografías del helicóptero. Si bien parece simple, este proceso tomará poco más de seis días. Los comandos enviados por equipos en la Tierra ayudarán a liberar el mecanismo de bloqueo que sostiene el helicóptero contra el vientre del vehículo explorador.

Se disparará un dispositivo pirotécnico para cortar cables, que permitirá que un brazo que sostiene a Ingenuity gire al helicóptero, que actualmente se encuentra en posición horizontal.

Ingenuity realizará una serie de comandos para desplegar dos de sus patas de aterrizaje.

Un motor eléctrico completará la rotación del helicóptero hasta que quedé en vertical y las otras dos patas de aterrizaje se desplegarán.

“Como con todo con el helicóptero, este tipo de despliegue nunca se había hecho antes”, dijo Farah Alibay, líder de integración de helicópteros en Marte del vehículo explorador Perseverance, en una declaración. “Todas las actividades están estrechamente coordinadas, son irreversibles y dependen unas de otras. Si hay un indicio de que algo no va como se esperaba, podemos decidir esperar un (día) o más hasta que tengamos una mejor idea de lo que está sucediendo”.

Los pasos finales del despliegue incluyen suspender al helicóptero 5 pulgadas sobre la superficie marciana durante una sesión de carga final mientras Ingenuity aún se encuentra conectado al vehículo explorador.

“Una vez que cortamos el cable con Perseverance y dejamos caer esas últimas cinco pulgadas a la superficie, queremos que nuestro gran amigo se vaya lo más rápido posible para que podamos recibir los rayos del sol en nuestro panel solar y comenzar a recargar nuestras baterías”, dijo Bob Balaram, ingeniero gerente de helicópteros de Marte en JPL, en una declaración.

Luego, el equipo confirmará que Ingenuity está firmemente establecido en la superficie de Marte y se comunica.

Una vez que esté en la superficie marciana, el helicóptero hará algunos movimientos de prueba y giros de las palas del rotor. Tendrá que cargarse a sí mismo usando su panel solar y soportar las heladas noches marcianas, que pueden descender hasta -130 grados Fahrenheit.

Los equipos monitorearán de cerca el clima en Marte, incluyendo el viento y las mediciones tomadas por el instrumento Mars Environmental Dynamics Analyzer en el vehículo explorador, lo que podría afectar el vuelo.

Ingenuity tendrá 31 días para realizar su serie de vuelos de prueba, que podrían incluir hasta cinco dependiendo del éxito del primero. El primer vuelo implica que el helicóptero se eleve a unos 10 pies del suelo y se mantenga suspendido durante unos 30 segundos antes de aterrizar. Los vuelos posteriores durarán más tiempo.

A las pocas horas del primer vuelo, los datos se enviarán desde Ingenuity, así como las cámaras y los micrófonos del vehículo explorador que observarán y grabarán el vuelo, para determinar si este tuvo éxito.

Durante los próximos dos días, se enviarán también imágenes desde las cámaras del helicóptero. Juntos, los datos y las imágenes ayudarán al equipo de Ingenuity a planificar los próximos vuelos.

“Ingenuity es un vuelo de prueba de ingeniería experimental—queremos ver si podemos volar a Marte”, dijo MiMi Aung, gerente de proyecto del helicóptero Ingenuity Mars en JPL. “Estamos seguros de que todos los datos de ingeniería que queremos obtener tanto en la superficie de Marte como en el aire se pueden realizar dentro de este margen de 30 soles”.

Los soles son días marcianos, que duran un poco más que los días terrestres.

El equipo destacó que el helicóptero es un experimento y cada paso se abordará con deliberación, lo que flexibiliza las cosas en cuanto a fechas e hitos. Y, por supuesto, todo depende de que Ingenuity sobreviva a los hitos previos al vuelo.

El vuelo a Marte se ve dificultado por la delgada atmósfera del planeta rojo, que es tan solo el 1% de la densidad de la Tierra en la superficie. Marte recibe también la mitad de la energía solar que recibe la Tierra durante el día.

Es por eso que Ingenuity fue diseñado para ser pequeño y liviano—y construido con calentadores internos para sobrevivir las noches frías.

“Cada paso que hemos dado desde que comenzó este emprendimiento hace seis años ha sido un territorio inexplorado en la historia de los aviones”, dijo Balaram sobre Ingenuity. “Y aunque ser desplegado en la superficie será un gran desafío, sobrevivir esa primera noche solo en Marte, sin el vehículo explorador protegiéndolo y manteniéndolo encendido, será aún mayor”.

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