El mito de que los estadounidenses estaban mal educados antes de la escolarización masiva del gobierno

En los Estados Unidos tempranos había una alfabetización generalizada y una cultura de aprendizaje vibrante.
Por LAWRENCE W. REED
14 de Mayo de 2020
Actualizado: 14 de Mayo de 2020

Los padres de todo el mundo están lidiando con ajustes masivos en la educación de sus hijos que no podrían haber anticipado hace solo tres meses. En un grado u otro, el cierre de escuelas inducido por una pandemia está creando la “educación en el hogar en masa”, que el compañero de educación superior de FEE, Kerry McDonald, predijo hace dos meses. Quién sabe, ahora con millones de jóvenes ausentes de las aulas de las escuelas públicas, tal vez la educación sea tan buena como antes de que el gobierno se involucrara.

“¿Qué?”, usted podría exclamar. “¿No era la educación pésima o inexistente antes de que el gobierno lo ordenara, lo proporcionara y lo subsidiara? Eso es lo que mis maestros de escuela del gobierno me aseguraron, así que debe ser cierto”.

El hecho es que, al menos en la época temprana de los Estados Unidos, la educación era mejor y más generalizada de lo que la mayoría de las personas hoy se dan cuenta o se les dijo. A veces no se trataba de “aprendizaje de libros”, sino qué era funcional y construido para el mundo, que la mayoría de los jóvenes enfrentaban en ese momento. Incluso sin computadoras portátiles y piscinas, y en una fracción de lo que gastan hoy las escuelas gubernamentales, los estadounidenses fueron personas sorprendentemente instruidas, en nuestros primeros cien años.

Hace unos días, recordé los increíbles logros de la educación estadounidense temprana, mientras leía el libro fascinante del autor bestseller Stephen Mansfield, “La batalla de Lincoln con Dios: la lucha de un presidente con fe y lo que significa para América“. Traza el viaje espiritual del decimosexto presidente de Estados Unidos, desde ateo ardiente hasta uno cuyas últimas palabras a su esposa en esa noche trágica en el Teatro Ford, fueron una promesa de “visitar Tierra Santa y ver esos lugares santificados por los pasos del Salvador”.

En un momento, citaré un pasaje revelador y extenso del libro de Mansfield, pero primero me gustaría ofrecer algunos trabajos excelentes y relacionados que provienen principalmente de los propios archivos de FEE.

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Quién sabe, ahora con millones de jóvenes ausentes de las aulas de las escuelas públicas, tal vez la educación sea tan buena como antes de que el gobierno se involucrara. (Maxpixel/ CC0)

En 1983, la “Educación en la América colonial” de Robert A. Peterson reveló algunos hechos y cifras sorprendentes. “Los documentos federalistas, que rara vez se leen o entienden hoy incluso en nuestras universidades”, dice Peterson, “fueron escritos y leídos por el hombre común. Las tasas de alfabetización fueron tan altas o más altas de lo que son hoy”. Increíblemente, “un estudio realizado en 1800 por DuPont de Nemours reveló que solo cuatro de cada mil estadounidenses no podían leer y escribir de manera legible”.

Hasta bien entrado el siglo XIX, escribe Susan Alder en “Educación en Estados Unidos“, “los padres ni siquiera consideraron que el gobierno civil de ninguna manera tenía la responsabilidad o debería asumir la responsabilidad de proporcionar la educación de los niños”. Solo un estado (Massachusetts) incluso tenía leyes de escolaridad obligatoria antes de la Guerra Civil, sin embargo, las tasas de alfabetización se encontraban entre las más altas de nuestra historia.

Gran Bretaña experimentó tendencias similares. En 1996, Edwin West escribió en “La difusión de la educación antes de la compulsión en Gran Bretaña y Estados Unidos en el siglo XIX”, que “cuando se promulgó la compulsión nacional [en 1880], más del 95 por ciento de los jóvenes de quince años sabían leer y escribir”. Más de un siglo después, “el 40 por ciento de los jóvenes de 21 años en el Reino Unido admitieron dificultades con la escritura y la ortografía”.

Las leyes contra la educación de los esclavos negros se remontan a 1740, pero el deseo de leer demostró ser demasiado fuerte para evitar su crecimiento constante, incluso bajo la esclavitud. Para propósitos de instrucción religiosa, no era raro que a los esclavos se les enseñara a leer pero no a escribir. Muchos se enseñaron a sí mismos a escribir o aprendieron a hacerlo con la ayuda de otros, dispuestos a ignorar la ley. Los esfuerzos del gobierno para prohibir la educación de los negros en el Viejo Sur pueden no haber sido mucho más efectivos que las leyes de drogas actuales. Si lo quisiera, lo podría encontrar.

Las estimaciones de la tasa de alfabetización entre los esclavos en vísperas de la Guerra Civil varían del 10 al 20 por ciento. Para 1880, casi el 40 por ciento de los negros del sur sabían leer y escribir. En 1910, medio siglo antes de que el gobierno federal se involucrara en el financiamiento K-12, la alfabetización negra excedía el 70 por ciento y era comparable a la de los blancos.

Daniel Lattier dijo en un artículo de 2016 titulado “¿Las escuelas públicas realmente mejoraron la alfabetización estadounidense?“, que un sistema escolar gubernamental no garantiza que los jóvenes realmente aprendan a leer y escribir bien. Cita los hallazgos impactantes de un estudio realizado por el Departamento de Educación de los Estados Unidos: “32 millones de adultos estadounidenses son analfabetos, el 21 por ciento lee por debajo de un nivel de quinto grado y el 19 por ciento de los graduados de secundaria son analfabetos funcionales, lo que significa que ellos no pueden leer lo suficientemente bien como para administrar su vida diaria y realizar las tareas requeridas por muchos trabajos”.

Las escuelas gubernamentales obligatorias no se establecieron en Estados Unidos debido a un fracaso percibido ampliamente de la educación privada. (FREDERIC J. BROWN/AFP vía Getty Images)

Las escuelas gubernamentales obligatorias no se establecieron en Estados Unidos debido a un fracaso percibido ampliamente de la educación privada, lo que hace que sea erróneo y egoísta que el establecimiento escolar del gobierno propague el mito de que los estadounidenses serían analfabetos sin ella.

Tal como Kerry McDonald escribió en “Las escuelas públicas fueron diseñadas para adoctrinar a los inmigrantes“, la principal motivación para la escolarización del gobierno era algo mucho menos benigno que el miedo al analfabetismo. Su notable libro de 2019, “Sin escolarizar: criar niños curiosos y bien educados fuera del aula convencional“, explica las alternativas viables y autodirigidas que superan con creces la escolarización gubernamental estandarizada, basada en pruebas, masivamente cara y politizada de hoy en día.

Si está buscando una buena historia de cómo Estados Unidos recorrió el camino de la alfabetización hacia una crisis educativa nacional, puede encontrarla en un libro reciente y bien documentado de Justin Spears y asociados, titulado “Fracaso: la historia y los resultados de Sistema escolar de Estados Unidos”. La forma en que el gobierno modifica a los padres, maestros y estudiantes es desgarradora.

Prometí compartir un pasaje del libro de Stephen Mansfield, así que ahora me complace entregarlo. Léalo detenidamente y déjelo en remojo:

“Debemos recordar que los primeros colonos ingleses en el Nuevo Mundo dejaron Inglaterra acompañados por el temor de que perseguirían su “misión en el desierto” y se convertirían en bárbaros en el proceso. Los seres queridos en casa se preguntaban cómo una gente podía cruzar un océano y vivir en la naturaleza sin perder la alfabetización, el aprendizaje y la fe que los definía. Los primeros colonos vinieron decididos a desafiar estos temores. Trajeron libros, imprentas y maestros con ellos e hicieron de la fundación de escuelas una prioridad. Los puritanos fundaron Boston en 1630 y establecieron el Harvard College en seis años. Después de diez años ya habían impreso el primer libro en las colonias, el Bay Psalm Book. Muchos más seguirían. Los colonos estadounidenses estaban tan dedicados a la educación, inspirados por su insistencia protestante en la alfabetización bíblica y por su esperanza de convertir y educar a los nativos, que crearon una cultura de aprendizaje casi milagrosa.

Esto se logró a través de un mercado educativo libre. La sociedad colonial ofreció “escuelas Dame”, escuelas de gramática latina, tutores de alquiler, lo que hoy se llamarían “escuelas de origen”, escuelas de la iglesia, escuelas para los pobres y universidades para los superdotados y acomodados. Envolviendo estas instituciones de aprendizaje había una cultura más amplia que apreciaba el conocimiento como una ayuda a la devoción. Los libros eran apreciados y bien leídos. Un ministro respetado podría tener miles de ellos. Los sermones fueron largos y aprendidos. Los periódicos fueron devorados, y la discusión elevada de ideas llenó tabernas y salones. Los ciudadanos formaron reuniones para la “mejora de la mente”: debatir sociedades y clubes de lectura e incluso círculos de costura en los que se leían los últimos libros de Inglaterra.

Los logros intelectuales de la América colonial fueron asombrosos. Lawrence Cremin, decano de historiadores de la educación estadounidense, estimó la tasa de alfabetización del período entre 80 y 90 por ciento. Benjamin Franklin se enseñó cinco idiomas y no se lo consideró excepcional. Jefferson se enseñó a sí mismo media docena, incluido el árabe. George Washington estaba continuamente avergonzado por su falta de educación formal y, sin embargo, los lectores de sus diarios de hoy se maravillan de su intelecto y se preguntan por qué se sintió inseguro. No era nada para un hombre, o en algunos casos para una mujer, aprender álgebra, geometría, navegación, ciencia, lógica, gramática e historia completamente a través de la autoeducación. Por lo general, se requería que un seminarista supiera griego, hebreo, latín, francés y alemán solo para comenzar sus estudios, instrucción que podría tener lugar en un aula de troncos y en un piso de tierra.

Esta cultura de aprendizaje se extendió a la frontera estadounidense. Aunque los pioneros se movían rutinariamente más allá del alcance de la educación básica, tan pronto como se erigieron los primeros edificios de una ciudad, también lo fueron las sociedades voluntarias para fomentar la vida intelectual. Además de las escuelas para jóvenes, había sociedades de debate, grupos de discusión, liceos, asociaciones de conferencias, clubes políticos y, siempre, sociedades bíblicas. El nivel de aprendizaje que estos grupos fomentaron fue asombroso. El lenguaje de Shakespeare y la literatura clásica, al menos Virgilio, Plutarco, Cicerón y Homero, impregnaron tanto las cartas y los diarios de los estadounidenses fronterizos que los lectores modernos tienen dificultades para comprender las metáforas literarias de esa generación. Esto significaba que incluso un asentamiento rústico occidental podría servir como una especie de universidad fronteriza informal para los aspirantes. Es precisamente este legado y pasión por el aprendizaje lo que moldeó al joven Abraham Lincoln durante sus seis años en New Salem”.

Un detalle de un retrato de Abraham Lincoln por George Peter Alexander Healy. (Dominio publico)

No está mal para una sociedad que apenas sabía lo que era una escuela gubernamental durante generaciones, ¿no le parece? ¿Por qué debemos asumir ciegamente hoy que no podríamos llevarnos bien sin las escuelas gubernamentales? En cambio, deberíamos estar estudiando lo notablemente bien que lo hicimos sin estas.

Cuando pienso en las muchas formas en que el gobierno nos engaña bajo su abrazo, uno en particular realmente se destaca: busca convencernos de cuán indefensos estaríamos sin él. Nos dice que no podemos hacer esto, que no podemos hacer aquello, que el gobierno posee poderes mágicos más allá de los de simples mortales y eso sí, seríamos tan tontos y tan desamparados como los vagabundos si no lo pusiéramos a cargo de una cosa u otra.

Cuando se trata de educación, los estadounidenses realmente deberían saberlo mejor. Quizás un resultado positivo de la pandemia del virus es que redescubrirán que no necesitan escuelas gubernamentales tanto como el gobierno les dijo que sí. De hecho, nunca lo hicimos.

Lawrence W. Reed es presidente emérito, miembro principal de la familia Humphreys y embajador de Ron Manners para Global Liberty en la Fundación para la Educación Económica. También es autor de “Héroes reales: increíbles historias reales de coraje, carácter y convicción ” y “Disculpe, profesor: Desafiando los mitos del progresismo“. Sigalo en Twitter y haga clic en Me gusta en Facebook. Este artículo fue publicado originalmente en FEE.org


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