El poder de las palabras

Por Jeff Minick
21 de Noviembre de 2019 Actualizado: 21 de Noviembre de 2019

Hace mucho tiempo, cuando era niño, vi un anuncio de televisión de Anacin que permaneció atrapado en mi cabeza todos estos años. Una madre y una hija adulta trabajan en la cocina. La madre le pregunta si la sopa necesita más sal, y la hija responde: “¡Madre, por favor! Prefiero hacerlo yo misma”. La voz del relator dice con calma y frialdad: “Contrólate. Claro que te duele la cabeza. Estás tenso. Irritable. Pero no te desquites con ella”.

Quizás una de las razones por las que un simple anuncio de “alquiló un apartamento” permanente en mi cerebro tiene que ver con el poder de las palabras.

Fuerza, inspiración, amor

Las palabras pueden hacer o deshacer nuestro día. Ya sea en lenguaje escrito o hablado, pueden animar a los desanimados, a aquellos golpeados por las circunstancias y el fracaso, aquellos para quienes los cumplidos son tan raros como una tormenta de nieve en julio. Si nos encontramos encerrados en un sombrío ático de la mente o el espíritu, las palabras de aliento pueden convertirse en velas que iluminan la oscuridad, abren la puerta, nos guían por la oscura escalera y nos acompañan a la luz del sol. Un simple “¡Bien hecho!”, pronunciado por ese jefe generalmente taciturno puede dejar a su asistente caminando en el aire por el resto del día.

Muchos entrenadores, maestros, oradores motivacionales y otros, ponen palabras en juego para reunir a sus oyentes, llenar sus corazones con orgullo y coraje, desafiarlos y guiarlos a las tierras altas donde están los mayores logros. El joven de 14 años que recibe un par de palabras de elogio de su maestro por su ensayo de historia se encuentra luchando aún más por la excelencia. En la película de Kenneth Branagh “Henry V”, cuando escuchamos el discurso que el rey pronuncia a sus hombres antes de la Batalla de Agincourt, algunos de nosotros nos encontramos tan listos como cualquiera de esos caballeros ingleses, para levantar un escudo y una espada y correr a través del campo.

Las palabras también marcan el comienzo del romance y el amor. Pocos de nosotros podemos escribir como William Shakespeare o Elizabeth Barrett Browning, pero la pasión puede transformar incluso a ese carpintero inarticulado o ese barista tímido, en creativos poetas, escritores de versos o cartas de amor cuyos ritmos torpes y significados raros son atesorados por los amados.

Un productor lechero de Pensilvania que conocí hace mucho tiempo solía levantarse mucho antes del amanecer para ordeñar las vacas. En la cocina, a menudo dejaba pequeñas notas a su esposa. Una mañana, escribió algunas líneas diciéndole cuánto la amaba. Cuando él estaba tardando en regresar del granero, ella fue a buscarlo y lo encontró derrumbado debido a un ataque al corazón, del cual no recuperó la conciencia. Esa mujer había perdido a su esposo, pero mantuvo su simple nota hasta su propia muerte unos 20 años después.

En el momento adecuado, solo un breve “Te amo, lo sabes”, puede destellar en el corazón como un rayo en un cielo negro de tormenta.

La otra cara de la moneda

Lo que nos lleva al lado oscuro del lenguaje.

Las palabras pueden sanar, elevar nuestro espíritu y hablarnos de amor y afecto, pero también tienen el poder de dañarnos rápidamente o dejar una herida abierta. Podemos perdonar la cruel observación de un amigo, un empleador o un cónyuge, pero olvidar es algo completamente diferente. Un ejemplo: cuando era un estudiante de séptimo grado en una escuela militar, yo era un nuevo cadete a 200 millas de casa y le pregunté a un estudiante de octavo grado si podía pedir prestado un lápiz.

“Minick”, dijo, “no te daría el sudor de mi espalda”. Hace mucho que olvidé el nombre de ese cadete, y no tengo idea de por qué me despreciaba, pero ese rechazo y la sonrisa burlona en su rostro son tan vívidos para mí como el día en que me lo dijo.

La madre cuyo niño pequeño sufre una pataleta donde grita “¡Te odio!”, probablemente olvidará ese momento, pero la madre cuyo niño de 16 años grita las mismas palabras probablemente le quedará el momento grabado para siempre en su memoria. Esa púa, esas tres sílabas simples, seguirá siendo una herida en su corazón mientras viva. (Una nota de consuelo para las madres con adolescentes difíciles: lo más probable es que el chico que te maldiga llore en tu funeral).

Palabras sin rostro

Hoy, las oportunidades para lastimar a otros con palabras han crecido de manera inconmensurable. Con nuestra tecnología, podemos degradar a un extraño a miles de kilómetros de distancia mientras ocultamos nuestra identidad detrás de un seudónimo, podemos poner fin a una relación con un texto breve y cruel, y podemos injuriar a aquellos cuyas políticas difieren de las nuestras sin temor a repercusiones.

Liberados de incómodos encuentros cara a cara, liberados incluso de asumir la responsabilidad de nuestras palabras, algunos lanzan insultos y degradaciones obscenas con total desprecio, con falta de modales y decoro, y deleitándose en el papel de abusador.

Debido a esa tecnología, lo que escribimos también puede volver a perseguirnos. El hombre adulto que a los 15 años escribió algo estúpido en línea sobre raza o sexo, la actriz de 30 años que envió un mensaje de texto privado 10 años antes sobre un director al que despreciaba, el político que tuiteó un comentario que luego fue malinterpretado por doxxers sobre opiniones de las cuales nunca tuvo intención: ellos y otros pueden encontrarse aturdidos y avergonzados, en el centro de una tormenta de fuego.

La mayoría de nosotros hemos escuchado ese viejo canto desde la infancia:

“Los palos y las piedras pueden romper mis huesos,
Pero las palabras nunca me harán daño”.

Incluso cuando era niño, esta lección del patio de juegos no tenía mucho sentido para mí. Lejos de no dolerme nunca, las palabras poseían el poder de un cartucho de dinamita, y la explosión podría dañarme mucho más que simples cartuchos y piedras. Olvidé por mucho tiempo los dolores y las heridas físicas de mi infancia: los moretones del fútbol del patio de juegos, los cortes y las llagas sufridas en las “batallas de tierra”, las rodillas raspadas al andar en bicicleta y los dedos atascados jugando al béisbol, pero muchas de las laceraciones hechas por las palabras se mantienen. Para ponerle más sentido, al menos para mí, ese canto de guardería debería decir:

“Los palos y las piedras pueden romper mis huesos,
Pero las palabras … las palabras pueden romper mi corazón”.

Jeff Minick tiene cuatro hijos y un pelotón de nietos en crecimiento. Durante 20 años, enseñó historia, literatura y latín en seminarios de estudiantes de educación en el hogar en Asheville, Carolina del Norte. Hoy en día, vive y escribe en Front Royal, Virginia. Vea JeffMinick.com para seguir su blog.

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