Qué es el ámbar gris o vómito de ballena, el desecho apestoso arrojado por el mar que vale una fortuna

Por Jack Phillips - La Gran Época
23 de Marzo de 2019 Actualizado: 23 de Marzo de 2019

Un hombre paseaba a su perro en la playa cuando vio un extraño objeto. El bulto, por alguna razón, lo atrajo y decidió llevárselo a casa.

Resulta que fue una buena decisión: se trataba de ámbar gris o vómito de ballena, y se usa en la industria de los perfumes. Según Scientific American, no está claro si el ámbar gris sea en realidad vómito de ballena.

Según Wales Online, el bulto apareció en la playa de Anglesey.

El subastador Chris Surfleet estimó que el bulto maloliente, que mide 20 centímetros de largo y pesa alrededor de 1 kilo, vale aproximadamente de 10.000 dólares. Finalmente se subastó.

En el pasado, un terrón de ámbar gris de 2,7 kilos se vendió por 153.000 dólares a un comprador de la industria del perfume.

“Nunca he tenido uno como éste en una subasta. El precio recibido dependerá de la calidad”, dijo Surfleet a Wales Online.

“El ámbar gris se forma en el sistema digestivo de un cachalote y se elimina como vómito o como parte de las heces. Los científicos creen que se utiliza para cubrir objetos irritantes en los intestinos de las ballenas. El vendedor estaba paseando a su perro en una playa de Anglesey cuando lo encontró. Pensó que podría tener algún valor y se puso en contacto con nosotros”, dijo, según WalesOnline.

El hombre no reveló exactamente dónde lo encontró, dijo Surfleet.

El trozo de ámbar gris, dijo Surfleet, huele horrible.

“Pero tenemos una habitación fuerte con temperatura controlada y, por el momento, todo va bastante bien ahí dentro”, dijo.

Una pieza de ámbar gris. (nhm.ac.uk)

Origen

Según el Museo de Historia Natural del Reino Unido, la sustancia es formada por una sola especie de ballena: los cachalotes.

“Es producido por los cachalotes y ha sido utilizado durante siglos, pero durante muchos años su origen fue un misterio”, dice el sitio web del museo. “El ambar gris ha sido un fenómeno único durante milenios. La evidencia fósil de la sustancia data de hace 1.75 millones de años, y es probable que los humanos la hayan estado usando durante más de 1000 años”.

Descrito como el “tesoro del mar”, tiene mucho valor en el mercado.

Durante siglos, nadie supo de dónde provenía el ámbar gris hasta la caza de ballenas en el siglo XIX. Entonces, los balleneros descubrieron que era producido por los cachalotes, el carnívoro más grande del mundo.

“Los cachalotes comen grandes cantidades de cefalópodos como calamares y sepias. En la mayoría de los casos, los elementos indigeribles de sus presas, como picos y carcasas, son vomitados antes de ser digeridos”, dice el sitio web del museo.

El descubridor, que ha permanecido en el anonimato, y no dirá en qué playa de Anglesey encontró el bulto.

Los antiguos chinos lo llamaban “fragancia de saliva de dragón”, y los egipcios “lo quemaban como incienso”, dice Scientific American.

“Un tratado médico británico de la Edad Media informa a los lectores que el ámbar gris puede desterrar los dolores de cabeza, los resfriados y la epilepsia, entre otras dolencias”, según el sitio web.

Scientific American señala que “los científicos postulan que las ballenas no expulsan el ámbar gris por la boca”, agregando que nadie ha visto “jamás a un cachalote excretar el ámbar gris”.

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