China destruye industria de EPI de EEUU: subvenciones y aranceles la protegerían en próxima crisis

Por Anders Corr
31 de Mayo de 2021
Actualizado: 31 de Mayo de 2021

Opinión

China está destruyendo la incipiente industria de equipos de protección individual (EPI) de Estados Unidos. La industria, que produce mascarillas y batas de fabricación estadounidense, está siendo expulsada del negocio por las exportaciones de China, cuyo precio está por debajo del coste de producción incluso en China, según un grupo de fabricantes estadounidenses.

Esa agresiva táctica de comercio internacional, llamada dumping, es ilegal según las normas de la OMC y, sin embargo, la Administración Biden está permitiendo que se socave una industria que debemos proteger como estratégica y necesaria para la próxima emergencia, ya sea otra pandemia o una guerra. Estados Unidos no debe permitirse nunca más depender de China para sus EPI, porque está actuando como un enemigo de Estados Unidos, no como un amigo. Para proteger nuestra industria de EPI se necesitan subvenciones a los fabricantes estadounidenses, aranceles contra los productos chinos baratos, o muy probablemente ambas cosas.

El New York Times publicó el 29 de mayo un importante artículo sobre la industria de EPI de Estados Unidos en declive debido al agresivo dumping de EPI baratos por parte de China. Es probable que sea una estrategia intencionada de Beijing, que quiere mantener a Estados Unidos dependiente de China en cuanto a equipos médicos y productos farmacéuticos que salvan vidas. Si Estados Unidos depende de China, el camino de China hacia la hegemonía mundial será más fácil.

A medida que se reducen las exigencias en materia de mascarillas, dos docenas de empresas estadounidenses que empezaron a producirlas durante la escasez de suministros inducida por la pandemia el año pasado se enfrentan a una caída de la demanda justo cuando un exceso de oferta barata procedente de China inunda el mercado estadounidense. Algunas de las exportaciones de EPI de China a Estados Unidos tienen un precio de apenas el 7 por ciento del precio de las fábricas estadounidenses. Así, las fábricas estadounidenses no pueden vender sus productos y se ven obligadas a despedir a trabajadores cualificados.

Una trabajadora produce kits de tests de COVID-19 en Nantong, en la provincia oriental china de Jiangsu, el 9 de marzo de 2020. (Foto de STR/AFP vía Getty Images)

Al menos tres empresas estadounidenses de EPI dejaron de producir mascarillas y batas médicas en las últimas semanas. Otras disminuyeron la producción. Premium PPE, en Virginia, “despidió a la mayoría de sus 280 trabajadores”, según el Times. El copropietario de la empresa, Brent Dillie, dijo al periódico: “Dentro de seis meses, muchos de nosotros no estaremos por aquí y eso no será bueno para Estados Unidos la próxima vez que haya una emergencia sanitaria nacional”.

La Administración Biden debe intensificar las subvenciones para ayudar a las empresas estadounidenses de EPI a retener o recontratar a sus trabajadores recientemente despedidos. También debe aumentar gradualmente los aranceles a las empresas chinas de EPI hasta lo que sea necesario, digamos un 1500 por ciento, para garantizar que los estadounidenses compran sus EPI a proveedores fiables que estarán ahí para nosotros en la próxima emergencia.

Teniendo en cuenta que Estados Unidos y Canadá se pelearon por los EPI durante la pandemia, y que países europeos como Italia, Gran Bretaña e Irlanda se pelearon por el suministro de EPI y de vacunas, Estados Unidos no debería confiar en nadie más que en nosotros mismos para obtener EPI y otros materiales para salvar vidas que escasearán durante la próxima emergencia mundial. Estados Unidos es una economía lo suficientemente grande, y necesitamos los puestos de trabajo, así que no hay ninguna razón, aparte de unos pocos céntimos por artículo, para no utilizar la economía de estímulo para subvencionar y proteger a los fabricantes estadounidenses de EPI.

Después de todo, la Administración Biden ha dado supuestamente prioridad al apuntalamiento de la fabricación estadounidense, y a garantizar que los profesionales sanitarios no tengan que volver a buscar EPI. Así pues, el presidente Joe Biden debe poner su dinero donde está su boca. Sus políticas actuales para ayudar a los fabricantes de EPI de Estados Unidos, que incluyen la presión para la adquisición federal de suministros nacionales y la introducción de nuevas empresas a los distribuidores de los hospitales, no son suficientes. Tampoco lo son los meros planes de añadir miles de millones de dólares en EPI a la Reserva Nacional Estratégica en algún momento desconocido del futuro.

El senador Michael Bennet (D-Colo.) tenía previsto presentar la Ley de Suministros Médicos para Pandemias como una enmienda a la próxima Ley de Innovación y Competencia de Estados Unidos, de 100,000 millones de dólares, destinada a reforzar la competitividad estadounidense frente a China. Eso sería un buen comienzo, al menos en lo que respecta a las subvenciones.

“Cuando comenzó el brote de la COVID-19 el año pasado, el afán del gobierno chino por encubrir la gravedad mientras almacenaba suministros médicos críticos obstaculizó la capacidad de Estados Unidos para responder a la pandemia y dejó claro que nuestro país depende demasiado de las naciones extranjeras para hacer frente a futuras pandemias”, dijo el senador Thom Tillis (R-N.C.), copatrocinador del proyecto de ley, en un comunicado. La ley autorizaría 500 millones de dólares anuales para incentivar la fabricación nacional de suministros médicos.

Pero estos planes de futuro no llegan con la suficiente fuerza y rapidez para salvar a nuestras empresas de EPI. Veintisiete miembros de la Asociación Estadounidense de Fabricantes de Mascarillas ya han despedido a cerca del cincuenta por ciento de sus trabajadores. “Sin una acción concertada por parte de Washington”, según el Times, “la mayoría de esas empresas quebrarán en los próximos dos meses”.

Unos empleados de una empresa industrial fabrican equipos de protección personal (EPI), como protectores faciales, para abastecer a los profesionales sanitarios y a los hospitales en los Astilleros Navales de Brooklyn, durante la visita del alcalde de la ciudad de Nueva York, Bill de Blasio, el 26 de marzo de 2020. (Angela Weiss/AFP vía Getty Images)

Lloyd Armbrust, CEO de una empresa tejana de fabricación de mascarillas, dijo al Times: “Necesitamos el apoyo del gobierno ahora mismo porque la presión injusta de China va a acabar con esta nueva industria antes de que los legisladores tengan siquiera la oportunidad de solucionar el problema”.

Luis Arguello Jr, vicepresidente de DemeTech, que fabrica suturas médicas en Florida, dijo al periódico: “Esto es una guerra económica en toda regla. (…) China tiene la misión de asegurarse de que nadie en la industria sobreviva, y hasta ahora están ganando”.

La Administración Biden está fallando a estos héroes de la fabricación de la pandemia. Un portavoz del Departamento de Comercio de Estados Unidos se negó a comentar al Times si “apoyaría una queja anticompetitiva contra China” en la Organización Mundial del Comercio. En su lugar, repitió el mismo viejo mantra del libre comercio de talla única que nos metió en el problema en primer lugar. La agencia, escribió el portavoz de forma rotunda, “sigue vigilando de cerca las tendencias del mercado y evaluando las opciones para garantizar que los fabricantes estadounidenses compiten en igualdad de condiciones”.

Los economistas de Estados Unidos quieren ahorrarse unos centavos por mascarilla después de casi 600,000 muertes en Estados Unidos a causa de la COVID-19. Tengo noticias para los contadores de guisantes: ya no estamos jugando un juego con China. Es una guerra. Tenemos que proteger nuestra industria médica, no arrojarla a los lobos fabricantes de China en “igualdad de condiciones”.

Los expertos afirman que la escasez de EPI durante la pandemia probablemente explique algunas de las altas tasas de infección de los héroes de primera línea. Más de 3600 de estos trabajadores de primera línea murieron a causa de la COVID-19 solo en 2020. Las mascarillas estadounidenses que utilizan material nacional cuestan 10 o 15 centavos de dólar, en comparación con algunas mascarillas chinas que cuestan 1 centavo de dólar cada una. Cada mascarilla debería valer al menos 14 centavos para mantener nuestra cadena de suministro médico estadounidense intacta para la próxima emergencia. Más vale que la Administración Biden se ponga las pilas en esto, y rápido.

Anders Corr es licenciado en ciencias políticas por la Universidad de Yale (2001) y doctor en gobierno por la Universidad de Harvard (2008). Es director de Corr Analytics Inc. y editor del Journal of Political Risk, y ha realizado una amplia investigación en Estados Unidos, Europa y Asia. Es autor de “La concentración de poder” (2021) y “No Trespassing”, y ha editado “Great Powers, Grand Strategies”.

Siga a Anders en Twitter: @anderscorr


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Las opiniones expresadas en este artículo son propias del autor y no necesariamente reflejan las opiniones de La Gran Época

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