Gusanos tubulares sorprenden a científicos al salir de las rocas de los abismos marinos

Por Venus Upadhayaya - La Gran Época
11 de Mayo de 2019 Actualizado: 11 de Mayo de 2019

Unos científicos que investigaban las filtraciones de metano en el fondo oceánico de Carolina del Norte, Estados Unidos, se sorprendieron cuando un gusano de las profundidades del mar, nunca antes visto en la región, saltó a la vista como “de una caja sorpresa”.

Estaban explorando las filtraciones frías a 36 millas de la costa de Carolina del Norte en el Atlántico cuando hicieron el descubrimiento inesperado, comunicó la expedición Búsqueda Profunda 2019 de la Administración Oceanogrçafica y Atmosférica (NOAA), el 8 de mayo.

Mientras usaban un vehículo operado por control remoto “para sacar un pedazo de roca, un gusano tubular saltó como de una caja sorpresa”, dijo Amanda Demopoulos, ecologista investigadora del Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) y Científica Principal de la expedición.

Una parte importante del ecosistema

Las filtraciones frías son áreas en el fondo del océano donde ciertos gases se escapan a través de las fisuras causadas por la actividad tectónica. En estos lugares generalmente habitan especies exclusivas de dicho entorno. Los científicos estudian las filtraciones frías porque afectan la química oceánica y tienen un impacto global, según Science Direct.

Gusano tubular que habita bajo un afloramiento de carbonato rodeado de anémonas y peces. (Imagen cortesía de DEEP SEARCH 2019 – BOEM, USGS, NOAA, ROV Jason, © Woods Hole Oceanographic Institution).

El estudio de la vida alrededor de las filtraciones frías ayuda a los científicos a comprender la importancia de la región. La expedición dijo que las filtraciones albergan una “diversa gama de peces, que incluyen pez rosa de vientre negro, anguilas, tiburones martillo, rayas y atún”.

“El descubrimiento inicial del gusano tubular fue muy fortuito. Estábamos tratando de romper un pedazo de roca para una colección cuando el gusano apareció aparentemente de la nada. Estaba oculto a la vista, enterrado en una grieta dentro de la roca más grande”, dijo Demopoulos.

No fue el único descubrimiento; al día siguiente, los científicos recolectaron más gusanos tubulares de una fuga más al norte.

Foto de primer plano de los gusanos tubulares de una grieta de filtración a 550 m de profundidad en el Golfo de México. (Charles Fisher / Wikimedia Commons [CC BY 2.5])
Los gusanos tubulares son organismos marinos muy especiales. A diferencia de muchas otras criaturas marinas, no tienen un sistema digestivo y dependen de las bacterias simbióticas para transformar el sulfuro de hidrógeno en alimentos.

“Estos gusanos tubulares son un hallazgo significativo y una contribución para nuestra comprensión de la biodiversidad de las profundidades marinas. Cuanto más sepamos sobre estos hábitats sensibles, mejor podremos usar la ciencia para informar cualquier decisión futura para garantizar su protección”, dijo Michael Rasser, ecólogo marino de la Oficina de Gestión de Energía del Océano (BOEM), quien participó en la misión y supervisa El estudio para BOEM.

El científico dijo que si bien se han descubierto otras criaturas en varias filtraciones en el área, no se han reportado avistamientos de gusanos tubulares en esta región del Atlántico.

“Estos gusanos tubulares son parientes de los gusanos tubulares gigantes encontrados en los respiraderos hidrotermales, pero no se habían encontrado en ninguno de los respiraderos a lo largo de la Cordillera del Atlántico que se han explorado”, dijo el científico.

Gusanos tubulares a 550 metros de profundidad en el Golfo de México. (Ian MacDonald / Wikimedia Commons [CC BY 2.5])
Los científicos también recolectaron muestras de rocas, conchas y sedimentos para estudiar más sobre el ambiente donde viven estas especies.

“El objetivo de la Búsqueda Profunda es aprender más sobre los hábitats sensibles de cañones, filtraciones y corales que se encuentran en la costa atlántica de Estados Unidos. Para informar sobre la protección y la gestión adecuadas si se planifica el desarrollo de recursos mar adentro para la región”, dijo la expedición.

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