NASA anuncia llegada a la Tierra del asteroide ‘El Dios del Caos’

Por Jesús de León
20 de Agosto de 2019 Actualizado: 21 de Agosto de 2019

Un asteroide conocido como ‘Dios del Caos’ de 340 metros se acercará a la Tierra y en los medios y redes sociales se desató el pánico aun cuando la NASA advirtió que es casi inofensivo.

El asteroide Apophis 99942 pasará inofensivamente cerca de la Tierra, a unos 31.000 kilómetros de la superficie terrestre, según el Laboratorio de Propulsión a Reacción (JPL, por sus siglas en inglés), ubicado en La Cañada Flintridge, cerca de Los Ángeles, EE. UU.

Eso está dentro del rango de distancias en que algunas de nuestras naves espaciales orbitan el planeta Tierra.

La fecha fijada para dicho acontecimiento, según la Conferencia por la Defensa Planetaria citada por JPL, sería en abril de 2029.

Imagen que muestra la distancia entre el asteroide Apophis y la Tierra en el momento en que el asteroide se aproxime más. Los puntos azules son los muchos satélites artificiales que orbitan nuestro planeta, y el rosa representa la Estación Espacial Internacional. Foto NASA.

Primer asteroide que será visto a simple vista

El asteroide, que parece un punto de luz en movimiento parecido a una estrella, será visible a simple vista en el cielo nocturno del hemisferio sur cuando vuele sobre la Tierra desde la costa este hasta la costa oeste de Australia.

La vista tricolor del asteroide Apophis. Foto de European Space Agency.

Será a media mañana en la costa este de Estados Unidos cuando Apophis esté sobre Australia. Luego cruzará el Océano Índico, y por la tarde, en el este de EE. UU., habrá cruzado el ecuador aún moviéndose hacia el oeste, sobre África.

Cuando se acerque más, justo antes de las 6 p.m. EDT, Apophis estará sobre el Océano Atlántico – y se moverá tan rápido que cruzará el Atlántico en sólo una hora. A las 7 p.m. EDT, el asteroide habrá cruzado Estados Unidos.

Es raro que un asteroide de este tamaño pase tan cerca de la Tierra.

Aunque los científicos han visto pequeños asteroides del orden de 5-10 metros pasando cerca de la Tierra a una distancia similar, los asteroides del tamaño de Apophis son mucho menos numerosos y por lo tanto no pasan tan cerca de la Tierra con tanta frecuencia.

Asteroide Lutetia que está dentro del Cinturón de Asteroides. Foto de European Space Agency.

Asteroide 9942 Apophis

El asteroide 9942 Apophis fue descubierto por los astrónomos del Kitt Peak National Observatory en junio de 2004, y será el primero en poder observarse a simple vista desde la Tierra.

Gráfico que muestra los objetos cercanos a la Tierra (NEO) y el riesgo que representan en base a su trayectoria, tamaño, masa estimada y composición, entre otros factores.

Cuando fue descubierto, los astrónomos sólo pudieron detectar el asteroide durante dos días antes de que problemas técnicos y meteorológicos impidieran nuevas observaciones.

Afortunadamente, otro equipo redescubrió el asteroide en el Siding Spring Survey en Australia ese mismo año. Las observaciones causaron bastante revuelo pues los cálculos orbitales iniciales revelaron que el asteroide tenía un 2,7% de posibilidades de impactar contra la Tierra en 2029. Afortunadamente, las observaciones adicionales descartaron completamente esa posibilidad.

Desde su hallazgo, los expertos no han dejado de observarlo. Se han reproducido simulaciones sobre los efectos de su posible colapso en la Tierra que se produciría a una velocidad, nada más y nada menos, que de 19 kilómetros por segundo.

Los cálculos actuales muestran que Apophis todavía tiene una pequeña posibilidad de impactar en la Tierra, menos de 1 en 100.000, pero se puede esperar que las futuras mediciones de su posición descarten cualquier posible impacto.

Telescopio del Kitt Peak National Observatory que descubrió el asteroide denominado ‘Dios del Caos’. Foto Wikipedia.

Los científicos consideran que el acercamiento del asteroide fue calificado como un Asteroide Potencialmente Peligroso (PAA), es una gran oportunidad para estudiarlo.

“El acercamiento de Apophis en 2029 será una oportunidad increíble para la ciencia”, dijo Marina Brozović, una radióloga del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, que trabaja en observaciones por radar de objetos cercanos a la Tierra (NEOs).

“Observaremos el asteroide con telescopios ópticos y de radar. Con las observaciones del radar, podríamos ver detalles de la superficie que sólo miden unos pocos metros”, añadió, según JPL.

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