Un espejo de antaño: los peregrinos de “Los cuentos de Canterbury”

Por JEFF MINICK
25 de Enero de 2020 Actualizado: 30 de Enero de 2020

En la víspera de Año Nuevo, cuatro de mis cinco hermanos, sus cónyuges y yo nos reunimos para hablar en el 2020. En un momento, nuestra conversación se centró en las clases universitarias de hace mucho tiempo, y mi hermana, que es esposa, madre, abuela y banquera, de repente dijo: “Whan that Aprill, with his shoures soote, The droghte of March hath perced to the roote.”.

Nuestra charla sobre la universidad le devolvió sus recuerdos de la literatura inglesa, cuando su profesora hizo que su clase memorizara las primeras 18 líneas del Prólogo de “Los cuentos de Canterbury”. Aquí están esas 18 líneas en su totalidad y en el inglés medio original:

Whan that Aprill, with his shoures soote
The droghte of March hath perced to the roote
And bathed every veyne in swich licour,
Of which vertu engendred is the flour;
Whan Zephirus eke with his sweete breeth
Inspired hath in every holt and heeth
The tendre croppes, and the yonge sonne
Hath in the Ram his halfe cours y-ronne,
And smale foweles maken melodye,
That slepen al the nyght with open eye —
So priketh hem Nature in hir corages;
Than longen folk to goon on pilgrymages
And palmeres for to seken straunge strondes
To ferne halwes kouthe in sondry londes;
And specially, from every shires ende
Of Engelond, to Caunterbury they wende,
The holy blisful martir for to seke
That hem hath holpen, whan that they were seeke.

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Página de título de “Canterbury Tales” de Geoffrey Chaucer, hacia 1400. Biblioteca Nacional de Gales (CCO 1.0)

Suena como un idioma extranjero, ¿cierto? Aquí están las líneas representadas en inglés moderno y traducidas al español:

Las suaves lluvias de abril han penetrado hasta lo más profundo de la sequía de marzo y empapado todos los vasos con la humedad suficiente para engendrar la flor; el delicado aliento de Céfiro ha avivado en los bosques y campos los tiernos retoños y el joven sol ha recorrido la mitad de su camino en el signo de Aries; las avecillas, que duermen toda la noche con los ojos abiertos, han comenzado a trinar, pues la Naturaleza les despierta los instintos. En esta época la gente siente el ansia de peregrinar, y los piadosos viajeros desean visitar tierras y distantes santuarios en países extranjeros; especialmente desde los lugares más recónditos de los condados ingleses llegan a Canterbury para visitar al bienaventurado y santo mártir que les ayudó cuando estaban enfermos.

Costas extrañas

Escritas hace unos 600 años, estas líneas siguen siendo algunas de las más famosas de la literatura inglesa. Y como el profesor de mi hermana, exigí a los estudiantes de educación en el hogar que tomaron mi clase de Historia y Literatura en inglés que memorizaran estas líneas. Quería que saborearan el inglés medio, que entendieran que nuestro idioma cambia, que dentro de 600 años podríamos tener la misma dificultad para entender, lo que hoy pasa con el inglés para entender a Chaucer, y que nosotros también deberíamos buscar “extraños fuertes”, o costas extranjeras, en nuestro estudio de la literatura.

Les explicaría que el inglés siempre está en un estado de remolino y flujo; nuestra invención de nuevas palabras y nuestra adopción de palabras de todo el mundo son una de las glorias de nuestro idioma. Explicaría que cuando era niño, si alguien me hubiera dicho que algún día “educaría en casa” a mis hijos u operaría un “hotel tipo cama y desayuno”, ambos de los cuales he hecho, los términos habrían sido incomprensibles para mí. Señalé palabras y conceptos que no existían en la década de 1960 pero que usamos todo el tiempo hoy: blog, teléfono celular, citas rápidas, correo electrónico, seguridad cibernética, Facebook, chai latte y muchos más.

Canterbury

El libro de texto que utilizamos para este curso fue la espléndida “Literatura de Prentice Hall: La tradición Inglésa” (Segunda edición), que incluía el Prólogo completo en inglés moderno, es decir, la modernización utilizada anteriormente, y dos de las historias, “The Nun’s Priest’s Tale “y” The Pardoner’s Tale “.

Debido a sus brillantes representaciones en miniatura de una amplia gama de hombres y mujeres ingleses de la época, desde un caballero hasta una priora, desde un molinero hasta la Esposa de Bath, centramos nuestra atención en el Prólogo.

Aquí estaban los peregrinos, entre los cuales se contaba Chaucer, que iban a un viaje de primavera a la Catedral de Canterbury, el sitio donde cuatro caballeros de Enrique II habían martirizado a Thomas à Becket dos siglos antes.

El propietario del Tabard Inn le sugiere a esta compañía que todos cuentan historias tanto de ida como de peregrinación, y aunque Chaucer nunca completó todas las historias, encontramos en su Prólogo una sección transversal de la sociedad y cultura inglesa que nos dice mucho. sobre la Inglaterra del siglo XIV.

Veamos solo algunos de estos personajes.

Donde cada costa finaliza

Primero está el Caballero, un “verdadero caballero perfecto”. Aquí hay un guerrero digno de la Mesa Redonda, un hombre que “había seguido la caballería” y que “fue honrado por sus nobles gracias”.

Aquí está la Monja, una Priora, que “su labio estaba tan limpio que no se veía ni rastro de grasa”. Pronto nos encontramos con el Monje, que encaja con la caricatura del día,”un sacerdote gordo y agradable” que ama la caza y el lujo.

Nos encontramos con el comerciante, un “experto en cambio de divisas”; el clérigo de Oxford, un estudiante que gasta su dinero en libros y que “con gusto aprendería y con gusto enseñaría”; Reeve, un administrador de bienes subordinado a quien “nadie había atrapado nunca en mora” y “una mejor mano derecha en negocios que su propio señor”.

La esposa de Bath ofrece un excelente ejemplo de los poderes descriptivos de Chaucer. Está completamente vestida, desde los pañuelos que llevaba el domingo hasta su finas medias color escarlata y sus zapatos nuevos y suaves. Enterró a cinco maridos, se hizo más rica con cada matrimonio, y viajó tres veces a Jerusalén, y también a Roma, Boulogne, Compostela y Colonia. Se sienta “tranquila en un caballo que anda sin prisa”, tenía un manto fluido que ocultaba grandes caderas “y” en compañía le gustaba reír y conversar, y conocía los remedios para las desventuras del amor, un arte en el que conocía los bailes más antiguos”.

Reflexiones en un espejo

Cuando conocemos a estas personas de hace mucho tiempo, nos damos cuenta de lo diferentes que son de nosotros. En su peregrinación, por ejemplo, los cuentos que cuentan a menudo derivan de la mitología, la sabiduría popular o la religión. Si fuéramos modernos en una caminata similar, probablemente hablaríamos de política y cultura.

Sin embargo, si los examinamos más de cerca, encontramos en estos peregrinos personas muy parecidas a nosotros, seres humanos que poseen rasgos y emociones en común con nosotros, que buscan la buena vida y que trabajan duro, en su mayor parte, en todo lo que hacen.

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Un retrato del poeta y autor inglés Geoffrey Chaucer, de la Colección de retratos galeses de la Biblioteca Nacional de Gales. (Dominio publico)

Chaucer conocía bien a aquellos de quienes escribió. Su padre era un rico comerciante de vinos, y de joven Chaucer sirvió como paje en la corte del rey Eduardo III. Además de escribir otra poesía, la más conocida de las cuales es “Troilo y Criseyde”, se desempeñó como juez de paz, controlador de aduanas, miembro del Parlamento por una vez y supervisor de construcción y reparación de tales edificios como la Torre de Londres y Westminster Abby. A su muerte, fue enterrado en el Abby en lo que ahora se conoce como “El rincón del poeta”.

En su novela “The Go-Between”, L.P. Hartley escribió la famosa frase: “El pasado es un país extranjero: allí hacen las cosas de manera diferente”. Pocos de nosotros hacemos peregrinaciones, y muchas de las profesiones encontradas en la compañía de viajeros de Chaucer desaparecieron hace mucho tiempo. Pero en los vívidos retratos de Chaucer de estos hombres y mujeres, podemos encontrar fácilmente reflejos de nuestra propia humanidad.

Jeff Minick tiene cuatro hijos y un pelotón creciente de nietos. Durante 20 años, enseñó historia, literatura y latín en seminarios de estudiantes de educación en el hogar en Asheville, Carolina del Norte. Hoy en día, vive y escribe en Front Royal, Virginia. Vea JeffMinick.com para seguir su blog.

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